Mi padre ha fallecido por insuficiencia respiratoria. ¿Qué significa “insuficiencia respiratoria”?

mi-padre-ha-fallecido-por-insuficiencia-respiratoria-que-significa-insuficiencia-respiratoria

Mi padre ha fallecido por insuficiencia respiratoria. ¿Qué significa “insuficiencia respiratoria”?

19/04/2020 – Dr. Juan García Puig

RESPUESTA: Lo siento mucho, y le reitero mi ofrecimiento para lo que pueda ser de utilidad.
Este coronavirus entra al organismo por las vías respiratorias y afecta sobre todo al pulmón. Otros virus afectan predominantemente a la piel (herpes), a las meninges (herpes simmple, varicela zoster) o al tubo digestivo (enterovirus).


En el pulmón tenemos muchos receptores ACE2. En la figura adjunta; (Vaduganathan M, et al. NEJM 30.03.2020; DOI:10.1056/NEJMsr2005760) podemos ver cómo el virus se une al receptor ACE2 y se internaliza en el interior de la célula pulmonar, donde se replica. De cada célula salen miles de copias del virus, que a su vez invaden otras células, produciendo una respuesta inflamatoria.


Para entender por qué la afectación del pulmón ocasiona insuficiencia respiratoria y, eventualmete, la muerte, imaginemos que el pulmón es como un racimo de uvas. Pensemos en un racimo de uvas ….
los alvéolos pulmonares son como las uvas (imagen de la derecha).

Lo que dejamos en el plato, son los bronquios y bronquiolos (ramas más finas del “arbol bronquial”). En
los mamíferos, la parte del “racimo que dejamos en el plato” (bronquios y bronquiolos) están HUECOS para que fluya el aire de la atmósfera (contenido en oxígeno 21%, inspiración) hacia los alvéolos y desde los alvéolos a la atmósfera (espiración). Ahora imaginemos las uvas, vacias, solo con la piel…

El aire de la atmósfera que inspiramos, pasa por la tráquea, bronquios y bronquiolos (lo que dejamos en el plato al comer las uvas) y llega a esas “uvas vacias” que solo tienen la piel (alvéolos pulmonares).
Esa piel es equivalente a la membrana del alvéolo pulmonar. En esa membrana se produce algo esencial para la vida de los mamíferos: “el INTERCAMBIO de GASES”. La membrana alveolar es permeable a ciertos gases, como el dióxido de carbono (CO2) y el oxígeno (O2).


p.p1 {margin: 0.0px 0.0px 0.0px 0.0px; font: 10.0px Helvetica}
Imagen de un alvéolo pulmonar (= “uva vacia” sin contenido).
El CO2 de la sangre difunde libremente a través de la
membrana alveolar y es expulsado a la atmósfera. El O2 llega
desde la atmósfera hasta la membrana alveolar (= “piel de la
uva”). El O2 es captado por la hemoglobina (Hb) de los
glóbulos rojos que lo trasportan a las células de todo el


¿Cómo pasan los gases del alvéolo pulmonar a la sangre? Los góbulos rojos que van por la sangre dejan en la membrana de los alvéolos pulmonares el CO2 y cogen el O2 que ha llegado desde la atmósfera.
Ahora veamos qué sucede cuando el alvéolo está ocupado: Si la inflamación (= pelea entre el virus y el sistema inmunológico) afecta a los pulmones, se produce una invasión del material inflamatorio (los “soldados y de sus armas” como bombas, balas, granadas, ballestas, arcos-flechas. En suma instrumentos de “pelea” que en el cuerpo humano se denominan quimiocinas, citocinas, glóbulos blancos y macrófagos …). La hoquedad de la uva vacía (pensemos nuevamente que la uva está vacía con la piel intacta) se empieza a rellenar con células y “elementos de la batalla que está produciendo”.
Al llenarse poco a poco la uva se dificulta el intercambio de gases; los glóbulos rojos no pueden dejar el CO2 y coger el O2. Si esta situación progresa, el enfermo debe acudir al Hospital para recibir O2. Existen diversos procedimientos para suministrar O2: gafas nasales, mascarillas, intubación en la UCI, administración de O2 a presión, oxigención extracorpórea. La pelea que tiene como consecuencia la ocupación de los alvéolos puede evolucionar a una “guerra sin cuartel”.

Normalmente, “alguien” detiene la guerra (=inflamación), pero NO SABEMOS cómo se detiene esta “pelea”. Tenemos mecanismos de reparación muy eficaces (como cuando se produce una herida y se produce una cicatriz). Pero si la “pelea” no se detiene, en algunos casos, sobre todo en personas mayores, se produce una gran destrucción de la membrana del alvéolo (la “piel de la uva”). Cuando hay una “pelea total” no se respeta casi ninguna estructura. La membrana alveolar sufre el efecto de todos los instrumentos de la “pelea” y poco a poco se daña, se rompe y … desaparece … Ya no sirve para intercambiar CO2 por O2 ….. y se produce lo que llamamos HIPOXEMIA (descenso de O2 en sangre, hasta niveles críticos). A la izquierda podemos ver una radiografía de tórax de un sujeto normal; vemos los dos pulmones aireados (imágenes en negro). Las columna vertebral y el corazón (imágenes centrales) aparecen en blanco porque son estructuras densas y no dejan pasar los rayos X.


A la derecha vemos una radiografía de tórax de un paciente con Convid19 y gran afectación pulmonar. Vemos “manchas blancas en los pulmones, que indican “ocupación alveolar”. Es comprensible que los alvéolos pulmonares del enfermo con Covid19, casi llenos de material inflamatorio, NO puedan proporcionar el O2 necesario a la sangre (glóbulos rojos) para cubrir sus funciones vitales. Esta situación se denomina “insuficiencia respiratoria”. Hablamos de INSUFICIENCIA cuando un órgano no puede satisfacer las demandas que exigimos a nuestro cuerpo.


En este caso el pulmón NO puede ofrecer el O2 necesario y de ahí el término “insuficiencia respiratoria”. La falta de O2 por insuficiencia respiratoria puede dar lugar a un fallo de los demás órganos (cerebro, corazón, los mismos pulmones, músculos, etc) y la muerte suele producirse por claudicación funcional de varios órganos (“fallo multiorgánico”). Ver artículo.